鹦鹉与遗产

只知道长寿的动物有乌龟,却不知鹦鹉也可以这么长寿……

这些花花绿绿、能言善辩的鸟们居然可以有着多达100岁的生命线。如果哪一天,这些惟妙惟肖地学着人类说话的鸟儿真的具备了人类的智慧,它们简直可以垄断“遗嘱执行人”这一行业——绝不在“立遗嘱人”故去之前撒手人寰。

故事的主人公——傲娇的“路易”,就是一位非同寻常的遗嘱“受益人”。

1863年,“路易”在南美洲破壳而出。

1878年,“路易”的主人——豪门闺秀Victoria JaneWilson (维多利亚・简・威尔森) 诞生,其父威尔森先生是BC的地产大亨。

虽享受着优越的家境和父母的宠爱,和所有小说中的情节一样,富二代千金简小姐终生未嫁。所幸,在简姑娘5岁这年,她遇到了挚爱伙伴——黄蓝相间的“路易”。据说,简的怪癖之一就是对各类异域珍禽的喜爱,她曾经一度在自己的豪宅中开辟鸟舍,养著60多只宠物鸟。但简对“路易”的宠爱,无鸟可以取代。

1949年简小姐去世,享年67岁。她留下了价值50万加元的遗产——遗产主体为家族豪宅。简小姐在遗嘱中,将遗产多半捐给了慈善机构,但也特别留出相当大的份额,为挚友“路易”建立了丰厚的信托基金(Trust),让“路易”老有所终、老有所养:“路易”被授予家族豪宅的终生财产权(life estate),以及每月200加元的养老金:保证“路易”受到良好的照料,并能每日吃到心仪的餐饭——白兰地和核桃仁。照顾“路易”的受托人(Trustee) 是家族忠诚的老园丁——中国人阿黄。“路易”信托同时得到城中最具实力的遗产律师行的支持,以防任何自称“有继承权的亲友”(Next-of-kin)冒出来与“路易”争夺遗产。

简小姐过世后,遗产宅院首先被当地的开发商道格买下,他试图推翻宅子、重兴土木。但“路易”信托背后的律师们很快就挺身而出,亮出简小姐的遗嘱:“路易”享有祖宅的终身产权,在“路易”死前,新房东不能将“路易”扫地出门。道格,一介凡夫俗子,活不过一只南美鹦鹉,终于一声叹息,认输了。

简小姐的一纸遗嘱最终没能抵挡城市发展的车轮,老宅变成了拥挤不堪的廉租房,只是垂暮之年的“路易”早就不在意了,作为一只鹦鹉,它的鸟生已经够本了!每月200元的养老金,足够让它倘佯在白兰地和核桃仁的海洋里。老“国王路易”吃喝不愁地走完一生,终年115岁。

而今,威尔森宅院的旧址、鹦鹉“路易”的府邸所在,已经是一座19层高的酒店——气度不凡的维多利亚城堡Chateau Victoria。酒店顶层的餐厅是全城最好的观景餐厅,这家餐厅曾经以 “鹦鹉房Parrot House Restaurant”命名,不过如今你去用餐,“鹦鹉房”这个听起来不够优雅的名字已经被换成了“Vista 18”。

虽然鹦鹉“路易”的故事渐渐变成了发黄的书页,但其中的遗产规划和遗嘱执行原理,却是永不过时的话题。就让我们在回味“路易”幸福人生的同时,学习一点遗产法的基本专业词汇:

遗嘱(Will):

一封在有生之年决定死后事宜的法律文件,其中主要内容包括财产分配方式、遗嘱执行人、未成年子女监护等事宜。遗嘱既是家族中税务规划、财产传承的工具,也是避免继承人因财产分配问题而争执不休的预防手段。遗嘱的有效格式及执行由省级法院规管。在BC省这部法律叫做“遗嘱、遗产及继承权法”(Wills, Estates and Succession Act)。

一份有效的遗嘱上应出现:立遗嘱人的签名(签名下方再添加的文字无效),以及两名证人的签名(遗嘱的受益人不能做为见证人,除非有特殊情况)。遗嘱并不是一定要由律师代为撰写,但因为涉及到的法律和税务问题又远非平常人所能驾驭,所以家庭财产及分配方式越是复杂,越应寻求专业人士的帮助。

在世时立遗嘱,虽然听起来很不吉利,但如果没有遗嘱,财产的分配将由参照本省的“遗嘱、遗产及继承权法”规管,很可能无法反映出遗嘱订立人的意愿,同时也要牵扯更多时间、精力和金钱。所以在收入丰厚、能够养家糊口的壮年,应该为自己的家人和子女做好打算。

遗嘱立好后,通常立遗嘱人自己保存一份,在代为撰写遗嘱的律师行保存一份。撰写遗嘱的律师行,也往往会在日后协助到法庭上认证遗嘱(Probate)。

遗嘱中可以对死后安葬的方式提出要求,比如,捐赠给医学实验室、洒向大海、魂归故土等等。但这一条款并不具备法律效力,仅供后人参考。

遗产(Estate):

资产减去债务后的净值。

立遗嘱人(Testator):

在BC省,立遗嘱人需要年满16岁。遗嘱应是立遗嘱人在无外界压力,无他人不公正影响下而做出的自愿的财产分配决定。上述案例中的立遗嘱人是豪门小姐简。

遗嘱执行人(Executor)

在立遗嘱人过世后,这个人将在一段时间内承担重要责任:联系律师、将遗嘱送到法庭认证(Probate)、确认并收集立嘱人所有的财产、查清并归还立遗嘱人的债务及税费,最后将剩余资产按照遗嘱上的安排分配给受益人。不少人倾向于指派配偶作为遗嘱执行人,不过,这个最为亲近的选择却未必是最佳方案。在亲人亡故的哀痛中,一般人是很难做到头脑清醒地和律师、法院、银行等机构打交道的。那谁是遗嘱执行人的合适人选?旁观者清。不妨考虑家人们都熟悉的、可信赖的,同时兼备商业经验的友人。上述案例中的遗嘱执行人是城内实力雄厚的律师行。遗嘱执行人不是义工,需要按照工作量支付酬劳。

遗嘱中指定的受益人(Beneficiary):

可以是配偶、儿女、父母兄弟、亲友、慈善机构,以及宠物如小狗小猫、鹦鹉“路易”等等。

有继承权的亲属(Kin 或 Next of kin)

在BC省,如果没有遗嘱,优先继承人的顺序是:配偶、子女及子女后代、父母、亲兄弟姐妹,侄子外甥,这些血缘关系较为密切的亲属被称为“Kin”。如果立遗嘱人像简小姐一样无亲人,则要再进一步挖掘有血缘关系的远亲“Next of kin”,可包括祖父母、孙辈的侄子外甥等等。而故事中,没有出现自称是有血缘关系的继承人来争夺鹦鹉“路易”的大宅子和白兰地。

信托(Trust)

当子女尚未成年时,父母往往会在遗产规划中通过设立信托来管理财产,确保子女在成人之前既能获得衣食住行的必须花费,又不会任意挥霍;在子女长大成人且具备审慎的判断力后,再完成最终的移交。而故事中老鹦鹉“路易”虽有长寿的福气,却不能像人类一样管理大宅子,也无法亲购买白兰地。为此,简小姐为爱鸟建立了信托基金,由园丁阿黄代为管理。

受托人(Trustee)

可包括个人、公共机构、信托公司、基金会等。受托人代受益人保管财产,有义务保障资产的安全和合理增值。受托人在财产管理中,必须以收益人的最佳利益为出发点。上诉案例中的受托人是园丁阿黄。故事的结尾是这样的:随着时代的变迁,各项成本都在增加,执行遗产的律师在1966年将这只鸟的所有权转让给了阿黄,并安排了他终生的照顾,但遗憾的是,不久之后阿黄也过世了。他的家人继续对路易斯表示关心和感情,直到“路易”于1985年去世,享年115岁。